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Contexte : Sciences et techniques d'Europe

Continent austral

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Platon et Aristote déjà, Cicéron ensuite, croyaient en la sphéricité de la Terre et à l'existence de l'Antichtone, terre australe étendue, seconde zone tempérée et peuplée, nécessaire à la conservation de l'équilibre entre les deux hémisphères.

Fortement combattue par les Pères de l'Eglise, son existence semble confirmée par certaines découvertes (Dias et Gama au 15e siècle, puis Vespucci, Magellan et Drake au 16e siècle), mais infirmée par d'autres.

Dès le 12e siècle, l'Antichtone figure sur certaines mappemondes ; en 1531, le nom de Terra Australis apparaît sur celle d'Oronce Finné et, en 1569, Mercator fixe pour un temps ses contours.

Publié en 1659, le récit du voyage de Gonneville (1505) fait d'une côte tropicale une terre australe mythique déplacée par les cartographes dans tout l'océan Austral. Le 17e siècle ne se pose plus la question de son existence : il l'affirme, malgré les découvertes de Tasman, en 1642, qui fournissent la preuve de sa non-existence aux latitudes supposées.

Dans l'Atlantique sud, Bouvet croit découvrir en 1739 une avancée de l'éden, défendu par les glaces ! Bougainville, Marion-Dufresne et Cruzet, Kerguelen espèrent encore mais Cook, de 1772 à 1776, accomplit la circumnavigation complète de l'hémisphère sud. Le premier, et par trois fois, il franchit le cercle polaire antarctique, atteint 71.10' S. Avec lui s'évanouit le mythe d'un continent austral clément. Pourtant, neuf ans plus tard, se retrouve dans les instructions données à La Pérouse le regret tenace des vieilles fictions qu'on se résout bien difficilement à abandonner.

Quant au continent Antarctique, il sera atteint en 1820 par Bellinghausen, Palmer, Smith et Bransfield ; Dumont d'Urville y débarquera en 1840.

 


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