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Les hommes

James Cook (1728-1779)

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James Cook est né à Marton dans le Yorkshire ; fils d'un paysan, il commence sa carrière maritime comme mousse sur un charbonnier. Admis dans la Marine royale, il assiste au siège de Québec en 1759 et éxécute en pleine guerre des levés hydrographiques dans l'estuaire du Saint-Laurent pour en établir la carte. Il étudie la géométrie et l'astronomie à Halifax dans le Northumberland et est chargé de 1762 à 1767 de lever les côtes de Terre-Neuve, en  qualité d’ingénieur hydrographe. Il rédige, en 1766 un mémoire sur une éclipse de soleil observée à Terre Neuve pour lequel il est félicité par la société royale de Londres.

Celle-ci le nomme chef d'une expédition chargée d'observer le passage de Vénus sur le disque solaire prévu en 1769, dans les mers du Sud. Il choisit une barque de 370 tonneaux pour effectuer cette mission et la baptise Endeavour. Samuel Wallis, de retour de son périple dans le Pacifique, recommande Tahiti comme lieu d'observation. Par le cap Horn, Cook gagne Tahiti, il observe le passage de Vénus, explore les îles de la Société, les îles Tubuai, la Nouvelle-Zélande, Botany Bay sur la côte orientale de l'Australie. Puis par le détroit de Torres et Batavia, il rentre en Angleterre en 1771.

Il repart en 1772 avec le Résolution et l'Adventure, route au sud, pour rechercher le continent austral. En janvier 1774 à partir du Cap, en novembre, à partir de la Nouvelle Zélande, sans l'Adventure, visite les îles de Pâques, les Marquises, les îles de la Société, les îles des Amis, les Nouvelles-Hébrides et la Nouvelle-Calédonie. Il rentre, par le Cap Horn et le Cap, en Angleterre en juillet 1775, ayant découvert de nombreuses îles.

Sa troisième expédition avec le Résolution et le Discovery le conduit dans l'archipel des Hawai, qu'il baptise îles Sandwich, dans le détroit de Béring à la recherche d'un passage par le nord de l'Amérique en 1778. Cook est assassiné par les indigènes en 1779 à Hawaï.

 

 


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