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Les hommes

Peter Dillon (1788-1847)

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Né à la Martinique, Peter Dillon, de nationalité anglaise, est élevé en Irlande et se fixe à Calcutta. Il navigue depuis l'enfance. Le 20 août 1813, commandant le cutter Elisabeth, il débarque - à sa demande - le Prussien Bushart à Tucopia, l'une des Santa-Cruz.

Devenu capitaine armateur à Calcutta, Dillon fait fortune et se marie. Il fait construire un navire qu'il baptise le Saint-Patrick.

Venant de Valparaiso, il relâche à Tucopia le 13 mai 1826 et retrouve Martin Bushart, qui lui apprend que deux navires aussi grands que le Saint-Patrick avaient fait naufrage, 38 ans auparavant à Vanikoro, île voisine, nommée île de la Recherche par Entrecasteaux en 1792 et qu'il s'agit de la Boussole et de l'Astrolabe car en 1820 deux des naufragés, très âgés y vivaient encore.

Dillon met le cap sur Vanikoro, mais les calmes l'empêchent de s'approcher. Manquant de vivres, il rejoint Calcutta le 30 août. Informé, le secrétaire du gouverneur  le renvoie à Vanikoro sur le Research.

Il appareille le 6 janvier 1827 avec le Consul de France Eugène Chaigneau, fait escale en mai à Sydney où réside sa famille, jette l'ancre en juillet - deux mois après Dumont d'Urville - à Tonga Tabou où un vieillard lui confirme également que la Boussole et l'Astrolabe avaient relâché à Anamouka dans l'archipel des Amis entre les passages de Cook et d'Entrecasteaux.

Pendant que Dumont d'Urville longe la Nouvelle Guinée par le Nord, Dillon arrive à Tucopia le 28 août et séjourne à Vanikoro du 6 septembre au 8 octobre. Avec toutes les pièces à conviction récupérées, Dillon gagne Londres puis Paris et les remet à Charles X qui le nomme Chevalier de la Légion d'Honneur, lui octroie une récompense de 10.000 francs, une pension à vie de 4.000 frs et le nomme Consul de France en Australie. Il meurt à Paris le 9 février 1847.

 


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