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Contexte : Histoire et culture d'Europe

Enjeux des expéditions

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Lorsque Bougainville part de Nantes en 1766, un climat de "guerre froide" règne entre les grandes puissances européennes, à peine sorties de la Guerre de Sept Ans. Le gouvernement de Choiseul a alors à coeur de prendre sa revanche et de restaurer le prestige d'une France affaiblie par le Traité de Paris de 1763, qui lui avait fait perdre le Canada et la Louisiane. Après les circumnavigations d'Anson puis de Byron, il était capital ne pas se laisser distancer dans cette course dont les enjeux étaient à la fois l'essor de la marine et la supériorité sur les mers, la mise à mal des monopoles commerciaux espagnol en Amérique et hollandais en Indonésie, terres des précieuses épices, et surtout la possession du légendaire Continent austral. Appuyés avec enthousiasme par les sociétés savantes et les souverains comme Louis XV et son successeur, férus de géographie, les États se font donc les promoteurs d'expéditions dont ils dissimulent les visées stratégiques en les plaçant sous le signe de la science, symbolisée par la présence de spécialistes à bord des navires. C'est ainsi que l'exploit de Bougainville ne doit pas faire oublier les objectifs initiaux de sa mission: remettre les îles Malouines aux Espagnols puis découvrir de nouvelles terres à coloniser. Profitant de la coopération internationale et de la fin de la politique du secret, conséquences de la renommée grandissante de ces entreprises, Cook offre à la Marine anglaise un nouveau titre de gloire en détruisant le mythe du Continent austral et en multipliant les études scientifiques. Par la suite, les soubresauts politiques ne parviennent pas à entamer le prestige de ces voyages, comme le prouve en 1791 l'Assemblée nationale qui envoie Entrecasteaux à la recherche de La Pérouse. Il faudra cependant attendre une nouvelle période de stabilité pour voir Duperrey et surtout Dumont d'Urville achever la grande époque des expéditions de découverte du Pacifique.

 


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