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Contexte : Histoire et culture d'Europe

Esprit encyclopédique

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Après Bouvet, Bougainville, Cook, Furneaux et La Pérouse, et grâce au chronomètre, le grand océan livre ses secrets. C'est la première fois que l'on superpose à la conception antique d'un monde clos celle d'un espace planétaire ouvert. Désormais, on peut mesurer avec précision le chemin parcouru, cartographier, réduire à néant le mythe du continent austral. Le jeune Cook va conduire au milieu du Pacifique les astronomes chargés d'observer le passage de Vénus sur le disque solaire à l'endroit le plus propice démontré par Lalande. La motivation est d'ordre culturel et le siècle n'a jamais aussi bien porté son qualificatif de Siècle des Lumières.

Cette accumulation de mesures engendre un plus grand partage des données. Tout naturellement la volonté d'éditer, de résumer ce qui était connu pour mieux appréhender les nouveaux éléments de cette révolution phénoménologique apparaît.

L'Encyclopédie de Diderot et d'Alembert participe à une volonté collective programmée dès le XVIIème siècle, celle d'élaborer un code de la dignité humaine. Cette vaste entreprise naît dans la difficulté. Diderot est emprisonné en 1749, ses détracteurs sont nombreux. Pourtant grâce aux souscripteurs et aux capitaux, le premier tome paraît en 1751 ; en 1752, l'ouvrage est interdit, malgré cela sa publication continuera jusqu'en 1772. L'Encyclopédie ou Dictionnaire raisonné des sciences, des arts et des métiers est un recueil de savoir et de méthodes en onze volumes concernant les sciences, la poésie, les beaux-arts, les arts libéraux, les métiers : il doit instruire "l'honnête homme" du XVIIIème siècle.

Classé par ordre alphabétique, cet ouvrage aborde les thèmes les plus variés : des mathématiques au jardinage, de l'anatomie à la fabrication du sucre. Au fil des mots, des critiques apparaissent sur la religion, le pouvoir ou défendent la libre pensée. Dans les derniers volumes, la censure a effacé des articles sur les "Sectes du Christianisme" ou la "Tolérance".

Dans la seconde moitié du XVIIIème siècle, les encyclopédistes se succèdent et se spécialisent tant les matières sont abondantes. L'encyclopédie sert de catalogue aux nouvelles connaissances, elle est devenue indispensable au progrès scientifique de son époque.


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