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Îles Sandwich

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Carte des îles Sandwich

Situé dans le Pacifique nord, à 3 000 Km au nord-est des îles Marshall et à environ 4 000 Km des côtes de Californie, l'archipel des Sandwich est composé de huit îles principales habitées qui s'étirent sur 540 Km de long au sud du tropique du Cancer. Orientées du nord-est au sud-ouest, ces huit îles sont : Niihau, Kaua'i, O'ahu, Moloka'i, Lana'i, Maui, Kaho'olawe et Hawai'i, la plus grande. C'est sur cette dernière que Cook est mort tragiquement en 1779, moins d'un an après son troisième voyage, au cours duquel il avait visité les îles de l'archipel.
Les îles Sandwich présentent un relief accidenté, avec des ravins profonds. C'est sur Hawai'i que se trouve le point culminant, le Mont Mauna Kea (4 205 m). Contrairement aux archipels de la Société ou de Micronésie, les Sandwich ne possèdent pas de récifs coralliens et de lagons. Sur Hawai'i, Manui, Moloka'i et O'ahu se trouvent de larges plaines côtières cultivées par l'homme. L'île de Kaua'i est caractérisée par la pluviosité la plus élevée du monde : 12 500 mm par an.
L'archipel héberge très peu d'animaux. Les plus nombreux sont les animaux marins : baleines (cachalot, orque...), requins et thons.

Hawai'i est l'île principale de l'archipel des Sandwich. De formation volcanique, elle a une forme de triangle, et mesure environ 150 km de long pour une largeur maximale de 120 km. Avec une superficie de plus de 10 000 km2, elle constitue la plus grande île tropicale de la Polynésie.

À côté du cratère éteint du Mauna Kea se trouve celui Mauna Lea (4169 m), un volcan encore en activité.

Comme les autres îles de l'archipel, elle présente une façade orientale humide ("du vent") et une façade occidentale sèche ("sous le vent").

Sur la côte ouest se trouvent des espaces cultivés importants, comme à Kona et Kohala où les champs couvrent plus de 200 km2. Ces champs occupent les pentes de l'intérieur des terres, où la pluie est abondante. On y cultive la patate douce, le taro sec, l'arbre à pain, la canne à sucre et le bananier.

C'est sur la côte occidentale de l'île, dans la baie de Kealakekua, que le capitaine Cook trouva la mort en 1779.

 



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